“嫦娥奔月”后,贝索斯和马斯克要打“月球大战”了?

2020年12月08日

4577阅读量

嫦娥五号顺利奔月,全球登月探测的热情仿佛都被点燃了。

当地时间6日,全球首富、亚马逊首席执行官贝索斯公布了一则视频,旗下公司设计的登月引擎已进行测试。其配文称,这台引擎将送首位女性登上月球。

美国、以色列、德国、印度……全球各大国家机构乃至企业纷纷发力探月事业。一场"月球大战"似乎正在悄然打响。

贝索斯的引擎,什么水平?

贝索斯公布的视频显示,就在上周,旗下航空公司蓝色起源(Blue Origin)在美国航空航天局(NASA)马歇尔太空飞行中心开展了BE-7发动机测试。贝索斯在社交媒体中表示,"这是将首位女性送上月球表面的发动机。"

据悉,BE-7是一种高性能的液氢/液氧发动机,可产生10000磅(约合4.5吨)的推力。

10000磅是一个什么样的概念?据新华社报道,此前刚刚将嫦娥五号月球探测器送入地月转移轨道的长征五号遥五运载火箭,是我国目前推力最大的火箭。其配套了30台火箭发动机。其中,有8台120吨级液氧煤油发动机、2台50吨级氢氧发动机及2台9吨级氢氧发动机。

对于漫漫登月征程,仅仅一台高性能的发动机显然是远远不够的。嫦娥五号此次登月背后,是中国航天科技集团六院研制的107台大小发动机的持续接力。

根据贝索斯的计划,其登月舱的设计名单中包含了多家美国知名的军工企业。其中,洛克希德·马丁负责的正是其升空阶段的技术支持。值得一提的是,这家全球最大的军工企业不久前刚刚被中国列入制裁名单。

全球首富的"登月梦"

对贝索斯来说,登月一直以来都是其梦想。2017年,彼时尚未问鼎全球首富的贝索斯开启了他的登月计划。去年5月,贝索斯亲自展示了旗下公司开发的月球着陆器蓝月亮(Blue Moon)。这个"蓝月"被贝索斯形容为"一辆令人难以置信的车。"

贝索斯到底有多热爱航天事业?去年3月,美国总统特朗普在不同场合公开了其"重返月球"计划,并表示将"以任何必要的手段实现这一目标"。几个月后,和他打了4年"嘴仗",关系一度水火不容的贝索斯,竟然破天荒地表达了支持,"我很喜欢这个计划……是时候回到月球了,这次我们还要留下来。"

据彭博社报道,贝索斯的登月梦源于其授业导师,已故普林斯顿大学物理学家奥尼尔(O'Neill)的梦想。奥尼尔曾提出设想,未来数百万人生活在巨大圆筒形的轨道飞行器内,并能够种植庄稼和利用太阳能资源。奥尼尔认为,月球是未来人类原材料的储藏库,也将成为建造和支撑未来人类生活场所的根据地。

贝索斯和马斯克的"月球大战"

值得一提的是,在美国商界,热衷登月的不仅仅只是贝索斯。

今年4月,NASA宣布与3家公司签订了价值数亿美元的合同,目标是设计登月的载人着陆系统。除了贝索斯的"蓝色起源外",Dynetics和SpaceX两家公司同样得到了NASA的认可。

而SpaceX正是有着"硅谷钢铁侠"之称的马斯克旗下的公司。在NASA重启的登月计划"阿尔忒弥斯" 中(注:该名称源自希腊神话中的月亮和狩猎女神),Space X设计的"星际飞船"(StarShip)同样入选。

虽然,马斯克那众所周知的终极梦想是"移民火星",但他也曾多次公开表示,月球也是他计划中不可或缺的一部分。在接受福克斯新闻(FOX)采访时,马斯克表示,"我认为我们(指SpaceX)已经拥有了月球上建基地的潜力,未来我们将送人前往火星并在火星建设一座自给自足的城市。"

有意思的是,作为竞争对手,贝索斯和马斯克互不买账。去年,贝索斯公开表示,马斯克的火星计划是"星球沙文主义"。贝索斯暗讽称,"(马斯克)往返火星的梦想距离地球世界(earth)过于遥远了。"

当然,向来"嘴下不留情"的马斯克同样不会放弃回击,其多次在社交媒体中暗讽贝索斯及旗下公司抄袭其设计。今年6月,马斯克更是调侃贝索斯是一只"抄袭猫"(copycat)。

今年4月,NASA表示,将从蓝色起源、SpaceX和Dynetics三家公司中选取相关设计,并研制着陆系统,而该系统将会在2024年把第一位女性和一位男性宇航员送到月球表面。

从合同的数目来看,贝索斯似乎稍稍领先。三家公司中,蓝色起源获得的合同金额最多,达5.79亿美元。Dynetics公司合同金额2.53亿美元,SpaceX则是三家中最少的,金额为1.35亿美元。

而在设计中,"蓝月"似乎也更被NASA认可。"蓝月"的着陆器与阿波罗任务中使用的十分相似。当着陆器从轨道下降到月表,下降级就会减速,而SpaceX的着陆器则相对较高,宇航员需乘电梯才能踏上月球表面。

全球都有"登月梦"?

贝索斯所热衷的登月计划背后,也是美国"重返月球"的野心。

根据NASA的"阿尔忒弥斯"(Artemis)登月计划的安排,美国将在2021年11月开始无人飞行。2023年完成携带宇航员绕月飞行。

在2024年,美国将把宇航员送上月球。与1969年完成的"阿波罗计划"相似的是,宇航员届时将在月球上着陆。不同的是,这次宇航员的停留时间更长,将持续一周,同时还要进行2—5次"舱外活动"。

不过,美国媒体分析称,当选总统拜登对载人航天的热情似乎并没有特朗普那么"不计代价",相关预算是否足够支撑计划的进行仍是未知数。

除了中美之外,来自多个国家的航天机构乃至民间企业似乎都对"登月"产生了浓厚的热情。今年,德国航天公司OHB已与以色列航空工业公司(IAI)达成合作协议,计划于2022年底启动商业登月着陆任务。

根据这一协议,OHB将充当主要承包商并运送有效载荷;而IAI则基于以色列"创世纪"着陆器的设计提供一款新着陆器。两个国家合作登陆月球,也将会是人类历史上的一大创举。

不过值得一提的是,去年4月,以色列研发的"创世纪"月球登陆器,因主发动机故障在月球表面坠毁。

此外,今年,印度同样曾计划将其研发的"月船3号"探测器进行发射。据印度媒体报道,由于新冠疫情,此次发射并没有如约而至。而就在嫦娥5号登月后,印度媒体表示,印度仍将会在100多天后进行发射。

去年,"月船2号"曾承载这印度的"登月梦"启航。不过当"月船2号"探测器在进行轨道器分离时,突然与航天机构失去了联系。此次发射计划也最终宣告失败。

| 254